A Mass Effect egy katonáról, Shepard parancsnokról szól (aki lehet nő vagy férfi). Hősünket a Tejútrendszer nagy részét uraló Fellegvár Tanács elit egységébe, a FANTOM-ok közé szeretné bejuttatni az emberiséget összefogó kormány, a Szövetség. Ám az első rutinküldetés egy kolónia pusztulásába torkollik. Egy gépi faj, a geth-ek megtámadják az Eden Prime-ot, egy emberek lakta kolóniát egy hatalmas űrhajóval, amint úgy hívnak: Sovereign. Shepard parancsnok és az SSV Normandy SR-1 legénysége ezzel olyan kalandok részesévé válik, amik alapjaiban rengetik meg a galaxist.

A Mass Effect két alappillérre épül: a felfedezésre és a döntésekre. A Tejútrendszert szabadon bejárhatjuk a Normandy-val, leszállhatunk számos bolygóra, ahol mellékküldetéseket oldhatunk meg, ásványokat szerezhetünk, vagy ősrégi relikviákat fedezhetünk fel.

A döntéseink - semleges, paragorn (hős) vagy renegade (antihős) - a történet sodrát és Shepard társainak életét befolyásolják. Barátkozhatunk csapattagjainkkal, sőt, akár szerelembe is eshetünk egyikkel-másikkal, vagy teljesen elidegeníthetjük őket magunktól - ennek fő következménye, hogy nem kapjuk meg a bónuszküldetéseiket, illetve némely esetben akár a szereplő halálához is vezethet a dolog. Döntéseinknek ráadásul a folytatásokban is nagy szerep jut, amennyiben továbbvisszük mentéseinket.

A Mass Effect akció-RPG-ként írható le a legjobban. Legalább annyiszor kell lövöldöznünk, mint beszélgetnünk, és legtöbb képességünk biza a harci erőnket növeli. Fegyverből négy alaptípus van: gépfegyver, pisztoly, shotgun és mesterlövészpuska. Bár mindet használhatjuk, hatékonyságuk képességeinktől és választott kasztunktól függ. Emellett hősünk úgynevezett biotikus erőkkel is bírhat, ezt aféle űrmágiaként írhatjuk le. Általa szingularitást nyithatunk, ellökhetjük az ellenfeleinket vagy éppen pajzsot emelhetünk magunk köré. Illetve technikai képességekkel is felvértezhetjük Shepardot, így lehetővé téve fegyverek túltöltését, pajzsok lemerítését.